Twentse nuchterheid garant voor nationaal succes? Fabian Coelman is een kledingdesigner die tegen de heersende stroom van “Primark-klanten” durft in te gaan.
Een ontwerper die gelooft in zijn eigen concept en streeft naar kwaliteit, klasse en authenticiteit.

Een uitstervend ras in de retailbusiness. Fabian doet precies wat de hedendaagse kledingzaken niet meer durven doen. Geen massaproductie, geen misplaatste arrogantie, maar zorg en liefde voor het ontwerpen van T-shirts die mensen raken. Hoe heeft hij het voor elkaar gekregen dat dj Showtek voor een uitzinnige massa tijdens koningsdag 2014 zijn shirt droeg, maar het nog geen nationaal gedragen succes is?

Heimwee naar oude tijd

Coelman’s liefde voor authentieke textiel komt niet uit de lucht vallen. Achtentwintig jaar geleden werd hij geboren in de streek die tijden lang het bruto binnenlands product aanzwengelde met zijn bezige textielfabrieken: Twente.

“Ik verlang met heimwee terug naar ‘die oude tijd’. De tijd waarin alles nog met de hand en zorg werd bereid. Het vroeger waarin mensen nog hun eigen specialisatie hadden en hun ambacht met passie uitoefenden. Maatwerk is heden ten dage op grote schaal gepasseerd door emotieloze massaproductie in ver gelegen landen, waar geen haan durft te kraaien naar een fatsoenlijk CAO en evenmin wordt gegeven om mensenrechten als om kwaliteit. Tegenwoordig wordt het straatbeeld gedicteerd door de H&M’s, Zara’s, en dergelijk andere kledingzaken die op grote schaal tegen marginale kosten textiel laten fabriceren in landen als Turkije en China”.

Ondernemers gen

In 2011 werd zijn wens bewaarheid: Fabian richtte “Zwarte Coffee” op. Hij zat aan het einde van zijn studie Kunst en Techniek aan de hogeschool van Eindhoven, toen hij de docenten wist te overtuigen om zijn afsluitende stage en afstuderen in het teken te stellen van de oprichting van zijn eigen bedrijf. Een ondernemer pur sang. Ook dit heeft zijn wortels in het verleden. Zo is zijn hele familie gezegend met  ‘het ondernemers gen’. Als kleine jongen had Fabian vrij snel in de smiezen dat de CD brander van vaderlief ook kon dienen voor zijn eigen belang. Populaire computerspelletjes werden gebrand en doorverkocht aan klas- en teamgenoten. Toen vader Coelman achter deze “illegale praktijken” kwam werd dit helaas voor hem een halt toegeroepen. Wat Fabian toen nog niet kon bevroeden was dat hiermee zijn ondernemingsloopbaan een aanvang had genomen en deze niet  veel later serieuze vormen zou gaan aannemen.

Rustige jeugd

Fabian was in zijn jeugd niet het type jongen die op school de getapte kwajongen uithing (op het illegaal verhandelen van de gebrande spelletjes na dan). Hij ging rustig en bedachtzaam door het leven. Overal waar hij heen ging waren de walkman en later de Discman en de MP-3 speler steevast onderdeel van zijn uitrusting. De pauzes op school waren voor hem geen momenten om als een opgevoerde Duracell batterij door de gangen te denderen, maar om zijn muziek aan te zetten en lekker weg te dromen.

Wat zijn eigenschappen die een ondernemer succesvol maken?

“De durf om tegen de stroom in te gaan, eigenzinnig te zijn en op basis van wilskracht een specifieke droom na jagen zijn facetten die goede ondernemers van gemiddelde entrepreneurs onderscheiden”.

Levenskunst en techniek hand in hand

Hij startte op zijn 16e nog met een ICT studie in het Twentse land, maar kwam erachter dat zijn creativiteit de speelruimte van zijn studie ver te boven ging. Daarom besloot hij de studie Kunst en Techniek te gaan doen. Op zijn 22ste werd Enschede echter een beetje te klein en verruilde hij het gemoedelijke oosten voor de rauwe industriële vibe van Eindhoven, een stad waar het wemelt van de creatieve designers. Inmiddels is Fabian tot een erkende Bourgondiër uitgegroeid die een liefde koestert voor zijn vak, pure koffie, muziek en unieke fashion. Het idee om een eigen kledinglijn op te zetten vond zijn oorsprong in het studentenbaantje dat hij in Eindhoven had bij de Sting. De irritatie over de smaakloze en in saaiheid uitblinkende collectie brachten hem op het idee om zelf wel kwaliteit te gaan leveren.

Waarom zouden klanten moeten kiezen voor de shirts van Zwarte Coffee?

“De shirts van Zwarte Coffee zijn eigen in hun prints. Elk T-shirt wordt met zorg gemaakt en zelfs met een uniek nummer bedrukt. Waar tref je dat nu aan? Ik ontwerp elke print zelf en kan uren spenderen aan de kleinste details.  De grafische stijl is geheel anders dan bij andere merken en door de gelimiteerde oplage is elk shirt uniek.  Daarnaast zijn ze ook nog eens van 100% katoen. De shirts voelen zacht aan, gaan zweet goed tegen en behouden hun originele vorm en look na meerdere wasbeurten. Ik doe alles zelf. Van de boord in de nek, het label op het shirt tot de selectie van het snijbedrijf en het confectieatelier. Uiteindelijk moet je vanaf het ontwerp van de print tot aan de kleinste details in de webshop toewijding en concentratie behouden”.

Hoezo de naam Zwarte Coffee?

“Toen ik in 2011 met een blocnote achter de keukentafel plaats nam om het woord bij de daad te voegen, had ik enkele eisen in gedachten waaraan de T-shirts moesten voldoen.

-Krachtig/robuust

-Verslavend

-Rauw

-Handcrafted gevoel

Daarnaast moest het een thema zijn dat als een rode draad loopt door alle ontwerpen, marketinguitingen en communicatieve activiteiten. Na een aantal dagen brainstormen en weinig slapen was het hoge woord eruit: koffie. Dit sloot precies aan bij wat ik voor ogen had. Als ik het geheim achter mijn bedrijf zou moeten onthullen, vat ik het als volgt samen: Details, liefde voor mijn vak en persoonlijke communicatie naar de klant toe”.

Eerste succes moet niet te lang uitblijven

Zoals elke entrepreneur de harde wetten van het ondernemersgilde leert kennen, moest Fabian zich ook in de beginperiode van Zwarte Coffee in de meest bizarre bochten wringen om overeind te blijven.

“Als creatieveling heb je niet altijd de inspiratie om iets te creëren waar je trots op kan zijn. Dat varieert van dag tot dag. Tevens is een eenmanszaak soms lastig. Je moet daar wel tegen kunnen en altijd jezelf kunnen motiveren, ook op de slechte dagen. En uiteraard is het aan het begin op het gebied van financiën ook op een houtje bijten. Het eerste succes moet niet te lang uitblijven. Dan heb je bevestiging en weet je waar je het voor doet”.

Sterkste en zwakste punten> perfectionisme vs enthousiasme

“Mijn zwakste punten zijn zonder twijfel bescheidenheid en perfectionisme. Ik ben daardoor totaal niet snel tevreden en blijf soms te lang hangen op hetzelfde punt. Hiertegenover staat dat je daardoor wel kwaliteit aflevert. Ik kan daarnaast teren op mijn enthousiasme en sociale vaardigheden. Het verplaatsen in het hoofd van de klant gaat mij erg goed af. Ook heb ik een scherp marktbeeld en ben ik sterk in het ontwikkelen van concepten”.

Moet je als ondernemer een romanticus zijn?

“Jazeker, ik ben echt een dromer en beeld mij vaak het  grotere plaatje in. Ik kijk graag naar grote concurrenten en bewonder wat zij hebben. Dan zeg ik altijd tegen mezelf: Dat moet ik ook kunnen.

Ondernemerschap is lastig. Soms wil je weleens uit frustratie de handdoek in de ring gooien. Maar je moet blijven streven, het maximale uit jezelf halen en groots denken. Dus ja, een romanticus moet je zeker zijn. Tegelijkertijd is het de kunst om ook realistisch te blijven”.

In hoeverre ondervind jij bij consumenten de impact van de verschuiving van ambachtelijke kwaliteitsgoederen naar junkproducten van bijvoorbeeld Aziatische makelij?

“In mijn bedrijf merk ik dat gelukkig nog weinig. Ik denk dat er altijd een duidelijke groep blijft bestaan die kwaliteit en een goed verhaal belangrijk vinden. Maar helaas zie je het straatbeeld wel veranderen. Vandaag nog een winkelier aan de telefoon gehad die 8 jaar lang goed heeft gedraaid, maar door de zware recessie en andere consumentenkeuze recentelijk failliet is verklaard. Hij is bewust niet met zijn tijd meegegaan. Alle winkels om hem heen werden outlet-stores of Chinese troepwinkels, waardoor er voornamelijk publiek in de straat kwam die zijn kwaliteitsgoederen niet meer konden betalen. Triest, maar momenteel wel de realiteit”.

– Hoe komt het dat het DJ Showtek op Koningsdag 2014 voor een uitzinnige massa in jouw shirt schitterde, maar Zwarte Coffee nog geen nationaal gedragen succes is?

“Showtek was een persoonlijk succes en leuk voor de publiciteit van Zwarte Coffee. Ik geloof er echter niet in dat als één bekend persoon een shirt uit mijn collectie draagt het meteen een nationaal succes wordt. Dat zal vaker herhaald moeten worden voordat het resultaat nationaal echt zichtbaar wordt. Zo makkelijk werkt het helaas niet. Uiteindelijk heb ik aan de verkoop en webshop-verkeer wel kunnen zien dat het een boost heeft gegeven”.

www.bravebiz.nl/zwarte-coffee